Hoe kun je je wilskracht trainen?

De vorige post ging over wilskracht en hoe het minder wordt gedurende de dag. Het gevolg is dat wanneer je 's avonds uitgeput op de bank ploft, je erg ontvankelijk bent voor eetverleidingen. Niet handig als je op je gewicht wilt letten! Wat kun je daar aan doen?


Experimenten laten zien dat structurele oefening ervoor zorgt dat je wilskracht minder snel opgaat. Hoewel je de dag nog steeds net zo gedisciplineerd begint als voorheen, houd je ’s avonds wel meer over van je zelfcontrole. Maar hoe krijg je dat voor elkaar? In tegenstelling tot spierkrachtoefeningen kun je niet even een half uurtje aan je wilskracht werken.


Volgens psychologen Meg Oaten en Ken Cheng kun je je wilskracht trainen door middel van alledaagse activiteiten die wat discipline vergen. Zij vroegen hun studenten om een gebied te kiezen waarin ze zich graag wilden verbeteren. Een aantal van hen koos bijvoorbeeld voor het onderwerp ‘omgaan met geld’. Vervolgens participeerden deze studenten in een programma dat hen hielp om hun financiële doelen te bereiken. Ze moesten gedurende een aantal weken allerlei opdrachten en mentaal belastende taken uitvoeren die te maken hadden met geld. In de tussentijd werden ze regelmatig teruggeroepen voor evaluatie. Tijdens deze terugkomdagen kregen ze oefeningen die hun wilskracht maten. Daaruit bleek dat mentale belasting minder impact op hun wilskracht kreeg. Meg Oaten en Ken Cheng zagen dat hun wilskracht steeds minder snel opging naarmate de geldcursus vorderde. Het uitoefenen van discipline tijdens het programma, zorgde ervoor dat de studenten ook op andere gebieden gedisciplineerder werden.


Hoe kun je zelf ervoor zorgen dat je discipline groeit? Je kunt je wilskracht trainen door dagelijks iets te doen wat discipline kost. In die zin is het houden aan je eetplan ook een manier om je wilskracht te trainen. Hoe vaker je ‘nee’ zegt tegen een verleiding, des te weerbaarder je wordt. Daarom is het zo belangrijk om je te houden aan je voornemens en niet alsnog iets te snoepen wat je niet van plan was. Het gaat heus niet om die paar calorieën die je extra binnenkrijgt. Op de lange termijn zijn die namelijk verwaarloosbaar. Het gaat echter om het trainen van je wilskracht. Hoe minder vaak je toegeeft, des te sterker sta je in je schoenen op toekomstige momenten. Als je meer wilt investeren in je wilskracht, kun je ook andere activiteiten doen die je sterker maken. Uiteraard moeten ze niet zo zwaar zijn dat je erna geen energie meer kan opbrengen om eetverleidingen te weerstaan. Maar je kunt denken aan kleine taken waar je eigenlijk niet altijd zin in hebt, zoals iedere avond je keuken opruimen, dagelijks rek- en strekoefeningen doen, bijhouden wat je eet.


Het fijne is dat deze gewoontes op zichzelf al heel gezond zijn. Je hebt dus dubbel winst: je doet iets wat bijdraagt aan een gezonde leefstijl én je traint je wilskracht. Bovendien zul je zien dat wanneer je begint met een goede gewoonte, je uiteindelijk op andere vlakken in je leven ook goede gewoontes begint te implementeren. Dit is precies wat Oaten en Cheng zagen onder hun studenten. Ze konden niet alleen beter met geld omgaan, maar boekten ook verbetering op andere gebieden. Ze rookten minder, studeerden meer en waren netter.


In het leger past men al jaren dit principe toe. Admiraal William McRaven schreef zelfs een boek met de titel ‘Maak je bed op’. In zijn boek deelt hij levenslessen die hij heeft geleerd in het Amerikaanse leger. Hij schrijft: ‘Als je elke ochtend je bed opmaakt, heb je de eerste taak van de dag voltooid. Het zal je een beetje trots maken en je aanmoedigen om nog een andere taak te volbrengen, en daarna nog een en nog een. Het opmaken van je bed bevestigt op die manier dat kleine dingen er óók toe doen in het leven. Als je de kleine dingen niet goed doet, zul je nooit slagen in de grote dingen. En heb je toevallig een keer een slechte dag, dan tref je thuis in ieder geval een opgemaakt bed aan.’


Zodra iets eenmaal een gewoonte is geworden, kost het je relatief weinig moeite om vol te houden. Het gaat immers automatisch. Wanneer je bijvoorbeeld iedere avond je keuken opruimt en schoon achterlaat, raak je daaraan gewend en denk je er op een gegeven moment niet meer over na. Je hebt dan weer wilskracht over om andere gewoontes te implementeren. Zo krijg je een sneeuwbaleffect waarbij de ene goede gewoonte tot een andere goede gewoonte leidt.



Photo by Heather Ford on Unsplash